California Mengancam Meledakkan Kesepakatan untuk Menyelamatkan Sungai Colorado

Pemandangan Sungai Colorado saat mengalir di sekitar Horseshoe Bend pada 23 Juni 2021 di Page, Arizona. Foto: Justin Sullivan (Getty Images)

Cerita ini awalnya diterbitkan oleh Grist. Anda dapat berlangganan buletin mingguannya di sini.

Setelah berbulan-bulan negosiasi yang menegangkan, setengah lusin negara bagian telah mencapai kesepakatan untuk secara drastis mengurangi penggunaan air mereka dan menstabilkan Sungai Colorado yang dilanda kekeringan – selama California tidak meledakkan kesepakatan. Rencana tersebut, yang dikembangkan tanpa masukan dari Meksiko atau suku asli Amerika yang bergantung pada sungai, berupaya untuk mencegah keruntuhan total di sungai selama beberapa tahun lagi, memberikan waktu kepada pengguna air untuk menemukan solusi komprehensif untuk jalur air yang terkuras secara kronis. .

Pada hari Senin, enam dari tujuh negara bagian yang mengandalkan Colorado mengumumkan dukungan mereka untuk pemotongan darurat yang tajam dengan total lebih dari 2 juta acre-feet air, atau kira-kira seperempat penggunaan tahunan dari sungai. Perjanjian multi-negara bagian, yang didorong oleh ancaman administrasi Biden untuk memberlakukan pemotongannya sendiri, kemungkinan akan berfungsi sebagai cetak biru bagi pemerintah federal saat mengelola sungai selama empat tahun ke depan, mengantarkan era baru konservasi di dunia. Southwest yang dilanda kekeringan. Sementara konsekuensi pasti dari pemotongan besar-besaran ini sebagian besar masih belum pasti, hal itu hampir pasti akan menimbulkan bencana bagi operasi pertanian intensif air dan pembangunan perumahan baru di kota-kota yang berkembang pesat di kawasan itu.

Tetapi California, yang mengambil lebih banyak air daripada negara bagian lain, menolak proposal tersebut karena terlalu berat, malah mengusulkan rencananya sendiri dengan skema yang tidak terlalu ketat untuk memotong penggunaan air. Jika pemerintah federal benar-benar mengadopsi kerangka kerja enam negara bagian, para petani yang kuat di Imperial Valley California dapat menuntut untuk menghentikannya, menyiapkan pertikaian hukum yang dapat menggagalkan upaya tanggap kekeringan pemerintahan Biden.

Namun demikian, konsensus umum untuk segera melakukan pemotongan air yang dramatis belum pernah terjadi sebelumnya.

G/O Media dapat memperoleh komisi

“Ini meletakkan sesuatu di atas meja yang belum pernah kami miliki sebelumnya,” kata Elizabeth Koebele, seorang profesor di University of Nevada-Reno yang mempelajari Sungai Colorado. “Negara-negara bagian mengatakan, ‘Kami menyadari betapa buruknya hal itu, dan kami bersedia melakukan pemotongan jauh lebih cepat dari yang telah kami setujui sebelumnya.’”

Sungai Colorado telah kelebihan permintaan selama lebih dari satu abad berkat kontrak tahun 1922 yang banyak difitnah yang mengalokasikan lebih banyak air daripada yang sebenarnya ada, tetapi juga telah menyusut selama 20 tahun terakhir berkat kekeringan skala milenium yang diperparah oleh perubahan iklim. . Tahun lalu, karena suhu musim dingin yang tinggi menyebabkan tumpukan salju yang memberi makan sungai menghilang, ketinggian air anjlok di dua waduk utama sungai, Danau Powell dan Danau Mead, mengancam akan melumpuhkan pembangkit listrik di dua bendungan besar.

Pejabat federal turun tangan pada bulan Juni, memerintahkan tujuh negara bagian Lembah Sungai Colorado untuk menemukan cara mengurangi penggunaan air tahunan mereka antara 2 dan 4 juta acre-feet. Ini adalah permintaan yang mencengangkan, jauh lebih banyak daripada yang pernah dipikirkan oleh negara bagian, dan mereka melewati tenggat waktu awal Agustus untuk menemukan solusi. FBI meningkatkan tekanan pada bulan Oktober, mengancam akan memberlakukan pemotongan sepihak jika pejabat negara tidak menemukan solusi.

Saat pembicaraan antar negara bagian berlanjut, konflik yang telah lama terkubur mulai muncul kembali. Konflik besar pertama adalah antara negara bagian Upper Basin — Wyoming, Colorado, New Mexico, dan Utah — dan negara bagian Lower Basin: Nevada, Arizona, California, dan Meksiko. Negara bagian Upper Basin berpendapat bahwa negara bagian Lower Basin harus menjadi negara yang memotong air sebagai tanggapan atas kekeringan. Negara-negara bagian ini menggunakan lebih banyak air, kata argumen tersebut, dan mereka juga membuang banyak air yang menguap saat mengalir ke hilir melalui waduk dan kanal. Sementara itu, negara bagian Lower Basin berpendapat bahwa tidak ada negara bagian yang boleh dibebaskan dari pemotongan, mengingat skala pengurangan yang dibutuhkan.

Konflik utama lainnya adalah antara Arizona dan California, dua pengguna air Cekungan Bawah terbesar dan target utama pemotongan di masa mendatang. Hak air California mengalahkan Arizona, dan oleh karena itu Golden State berpendapat bahwa Arizona harus memikul hampir seluruh beban pemotongan di masa depan. Sebaliknya, Arizona berargumen bahwa pertanian dan subdivisinya telah mengurangi penggunaan air mereka dalam beberapa tahun terakhir karena kekeringan semakin parah, dan bahwa petani kaya air di California harus berbuat lebih banyak untuk membantu.

Di tengah pihak-pihak yang bertikai ini adalah Nevada, yang hanya mengambil sebagian kecil dari air sungai dan telah muncul sebagai Swiss dari sistem Sungai Colorado selama setahun terakhir. Pejabat air dari Negara Bagian Perak telah mencoba sejak akhir musim panas untuk menengahi kompromi antara Cekungan Atas dan Bawah dan antara Arizona dan California, yang berpuncak pada sesi pembicaraan yang intens di Las Vegas pada bulan Desember.

Pembicaraan hanya berhasil sebagian. Para pejabat berhasil menyusun kerangka kerja yang memenuhi tuntutan administrasi Biden untuk pemotongan besar-besaran, mengakhiri satu tahun bolak-balik yang tidak pasti. Proposal tersebut akan memotong lebih dari satu juta acre-feet air masing-masing dari Arizona dan California selama tahun-tahun terkering, ditambah lagi 625.000 acre-feet dari Meksiko dan 67.000 acre-feet dari Nevada, menambahkan pengurangan baru untuk memperhitungkan air yang menguap saat itu. bergerak ke hilir. Sebagai imbalan atas pemotongan Cekungan Bawah ini, negara bagian Cekungan Atas telah setuju untuk memindahkan lebih banyak air ke hilir ke Danau Powell, membantu melindungi infrastruktur energi penting waduk itu — tetapi mereka sendiri tidak berkomitmen untuk mengurangi penggunaan air.

“Sepertinya negara bagian Cekungan Bawah menyerah pada Cekungan Atas,” kata Koebele. Versi sebelumnya dari proposal enam negara bagian meminta Upper Basin untuk mengurangi penggunaan air secara kolektif seluas 500.000 acre-feet, tetapi seruan itu tidak ada dalam kerangka akhir.

Sementara pertarungan antara negara bagian Upper dan Lower Basin tampaknya telah dinetralkan, konflik antara dua pengguna terbesar di Lower Basin sedang berlangsung. Sekitar 40 persen dari pengurangan yang diusulkan perjanjian berasal dari California, di mana pejabat negara bagian mengecamnya sebagai pelanggaran hak atas air senior mereka, yang berasal dari serangkaian undang-undang dan keputusan pengadilan yang secara kolektif dikenal sebagai “hukum sungai”.

“Proposal pemodelan yang diajukan oleh enam negara bagian cekungan lainnya tidak sejalan dengan Hukum Sungai dan tidak membentuk pendekatan konsensus tujuh negara bagian,” kata JB Hamby, perwakilan utama California dalam pembicaraan tersebut. Hamby berpendapat bahwa menghukum California karena kehilangan penguapan di sungai bertentangan dengan preseden hukum yang memberikan California senioritas yang jelas atas Arizona.

Pejabat dari Golden State merilis kerangka kasar mereka sendiri untuk menghadapi kekeringan pada hari Selasa. Rencana tersebut menawarkan jadwal yang lebih memaafkan daripada kerangka kerja enam negara bagian, menghemat pemotongan terbesar ketika permukaan air Danau Mead sangat rendah, dan memaksa lebih banyak rasa sakit di Arizona dan Meksiko. Kerangka kerja hanya mengharuskan California untuk memotong sekitar 400.000 acre-feet air baru, yang telah dilakukan oleh pengguna air terbesar secara sukarela September lalu dengan imbalan uang federal untuk memulihkan Laut Salton yang dilanda kekeringan. Pengguna air di negara bagian tersebut belum membuat komitmen baru sejak itu.

Jika pemerintahan Biden melanjutkan rencana tersebut, hal itu dapat memicu tindakan hukum dari Distrik Irigasi Kekaisaran, yang mewakili petani buah dan sayuran yang kuat di Lembah Kekaisaran California. Kabupaten tersebut menggugat untuk memblokir perjanjian kekeringan sebelumnya pada tahun 2019, dan para petaninya yang paling dirugikan dari kerangka kerja baru, karena mereka telah diisolasi dari semua pemotongan sebelumnya. Pengguna air utama negara bagian lainnya, Metropolitan Water District of Southern California, telah mengisyaratkan persetujuan tentatif untuk garis besar formula enam negara bagian, menunjukkan bahwa kompromi antara kedua rencana tersebut mungkin dilakukan, meskipun tidak jelas kompromi seperti itu akan menyenangkan. petani Kekaisaran.

“Saya tidak melihat bagaimana kita menghindari tuntutan Imperial, selain sekumpulan tumpukan salju besar,” kata John Fleck, seorang profesor kebijakan air di University of New Mexico. Menanggapi permintaan komentar dari Grist tentang litigasi, juru bicara Imperial menekankan perlunya “dialog konstruktif dan saling pengertian.” Jika Imperial benar-benar menuntut dan menang, hasilnya kemungkinan akan lebih menyakitkan bagi Arizona dan Meksiko, di mana petani dan kota sudah berjuang untuk menangani pemotongan sebelumnya.

Koebele mengatakan kepada Grist bahwa meskipun jumlah pastinya dapat berubah, pejabat federal kemungkinan akan mengadopsi beberapa versi dari proposal enam negara bagian pada akhir musim panas. Bahkan versi yang dimodifikasi akan mengubah kehidupan di Southwest selama empat tahun ke depan, memaksakan rezim baru yang keras di wilayah yang menenggak air menghasilkan sebagian besar sayuran dan pakan ternak negara. Kota-kota besar seperti Phoenix, Los Angeles, dan Tijuana juga akan mengalami pemotongan air, mengancam pertumbuhan di tempat-tempat itu.

Namun, meskipun pemotongan baru itu curam, mereka hanya akan bertahan hingga 2026, ketika para pemimpin DAS akan berkumpul lagi untuk menyusun rencana jangka panjang untuk mengelola sungai selama dua dekade ke depan. Berbeda dengan putaran pembicaraan darurat saat ini, negosiasi jangka panjang itu akan melibatkan perwakilan dari Meksiko dan puluhan suku asli Amerika yang bergantung pada sungai.

Koebele mengatakan bahwa pertanyaan dalam pembicaraan itu akan lebih sulit daripada yang diperdebatkan negara bagian sekarang. Alih-alih hanya mencari tahu siapa yang memotong di tahun-tahun terkering, para pihak harus memikirkan cara membagi sungai yang selalu lebih kecil sambil juga memenuhi klaim suku baru atas hak air yang telah lama dicari. Krisis saat ini hanya menunda kemajuan pada pertanyaan-pertanyaan yang lebih besar itu.

“Karena situasi yang mengerikan, kami benar-benar harus mengalihkan perhatian kami untuk mengelola saat ini,” katanya. “Jadi tindakan ini lebih terasa seperti Band-Aid bagi saya.”